Blagden Alley, stukje stad in Washington DC

0 Flares 0 Flares ×

Gastschrijfster Mieke Bleeker schrijft in haar tweede bijdrage voor USA365.nl over Blagden Alley, een stukje stad in Washington DC. ‘Een wirwar van enkele oude steegjes, te midden van twee woonblokken in de wijk Shaw, op slechts zo’n anderhalve kilometer ten noordoosten van het Witte Huis’. Onderaan een diashow!

Blagden Alley, stukje stad in Washington DC 

Zeg Washington DC en beelden van grootse monumenten, overheidsgebouwen met grandeur, brede avenues en talloze musea langs de National Mall springen in gedachten. Sinds ik de stad in 2013 voor het eerst bezocht, heb ik er een zwak voor. DC is mooi, interessant, groen en vriendelijk tegelijk en als liefhebber van de Amerikaanse politiek, kunst en cultuur kom je er bijzonder goed aan je trekken, hoe vaak je er ook naartoe reist.

Toch is er iets aparts aan Washington. Het voelt soms te ‘clean’, alsof alle oneffenheden die een stad tot een echte stad maken zijn weggepoetst. DC heeft een bewogen verleden, maar alle grauwe randjes lijken inmiddels verdreven tot ver buiten de stadsgrenzen. Gelukkig is daar de Washington Historical Society, die liefhebbers van de stad, zoals ik, wijst op het bestaan van een plek als Blagden Alley.

Hotspot

Blagden Alley is een wirwar van enkele oude steegjes, te midden van twee woonblokken in de wijk Shaw, op slechts zo’n anderhalve kilometer ten noordoosten van het Witte Huis. Hier waan je je niet in het monumentale DC: de oude pandjes lijken her en der te zijn neergezet, elektriciteitskabels hangen in kluwen boven de straat en de muren en garagedeuren worden versierd door street art. Het doet zowaar stads aan.

Hoewel nog nauwelijks ontdekt door toeristen, is Blagden Alley voor de inwoners van de stad een hotspot aan het worden. In de oude pandjes vestigen zich steeds meer ateliers, hippe koffietentjes en andere lokale ondernemers. Voor wie terugkijkt naar de geschiedenis van Blagden Alley, kan het contrast niet groter zijn.

Ontworpen achterbuurt

Hoewel het die indruk niet wekt, is Blagden Alley wel degelijk het product van een doordacht ontwerp: aan de buitenzijden van de twee woonblokken werden aan het begin van de negentiende eeuw deftige huizen gebouwd voor de welgestelden, de (veel kleinere) panden aan de binnenkant waren bedoeld voor de middenklasse. Doordat deze pandjes nogal willekeurig werden neergezet, ontstond een stelsel van stegen.

Met het uitbreken en de nasleep van de Amerikaanse Burgeroorlog (1860-1865) groeide de bevolking van Washington explosief. Velen ontvluchtten het Zuiden. Er was een groot tekort aan woningen en plekken als Blagden Alley, waarvan er in die tijd meer waren in DC, barstten uit hun voegen. Klunzig in elkaar getimmerde huisjes waar soms tien gezinsleden woonden zonder water en elektriciteit, stonden naast de stallen van de rijkere bevolkingsgroep die nog altijd aan de buitenkant van de wijk leefden. Wie de middelen had om te vertrekken, ging weg.

Criminaliteit & prostitutie

Was Blagden Alley ooit begonnen als een plek voor de (gemengde) middenklasse, aan het einde van de negentiende eeuw was het een arme, voornamelijk zwarte buurt geworden. Criminaliteit en prostitutie waren aan de orde van de dag, maar het was niet alleen maar kommer en kwel: bronnen spreken van een hechte gemeenschap, als het ware verborgen voor de rest van de stad. In 1914 werd besloten ‘alley dwellings’ zoals Blagden Alley te slopen. Daar kwam niet overal evenveel van terecht, maar de verwoestende rellen na de moord op Martin Luther King in 1968 hielpen een handje. Zowel de huizen in de stegen als die aan de buitenkant werden verlaten. Vandalen deden de rest. Blagden Alley werd een niemandsland, typerend voor delen van DC in de jaren tachtig, toen het de weinig glorieuze titel ‘Murder Capital of America’ verkreeg.

Deze diashow vereist JavaScript.

Eigen vibe

Een groep mensen, waaronder veel kunstenaars, zag begin jaren negentig de potentie van Blagden Alley. De vervallen panden werden voor spotprijzen opgekocht en opgeknapt, waarbij men aanvankelijk – als je geluk had – letterlijk over de torenhoge hopen vuilnis moest klimmen om naar binnen te kunnen, of – bij wat minder geluk – na binnenkomst het slachtoffer van een drugsmoord aantrof. Mede door zijn rauwe verleden is Blagden Alley getransformeerd tot wat het nu is: een echt stukje stad met een eigen vibe, waar je koffie kunt drinken in een oude stal (bij La Colombe), de muurschilderingen niet onder doen voor de kunst in de grote musea en de mensen weer leven in de woningen van weleer. Een kleine stadwandeling waardig!

Blagden Alley ligt tussen M en O St NW en 9 en 10 St NW, metrohalte Mt Vernon Square. Een bezoekje duurt ongeveer een half uur.


Mieke Bleeker (1975) werkt als eventcoördinator bij het John Adams Institute in Amsterdam. Haar interesse voor de Verenigde Staten begon met een paragraaf in een lesboek over de Kennedy’s en Martin Luther King. Haar fascinatie voor Amerika, met name voor de geschiedenis en politiek, breidde zich vandaar steeds verder uit. Sinds 2012 bezoekt ze de VS elk jaar, waarbij belangrijke historische plekken het voornaamste reisdoel zijn. Washington DC is een favoriet en ondertussen bezocht ze 12 staten. Het meest bijzondere? Het bijwonen van de 50e herdenkingsdag van de moord op John F. Kennedy in Dallas in 2013.

Author: Gastschrijver

Share This Post On

Submit a Comment

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

0 Flares Twitter 0 Facebook 0 Email -- 0 Flares ×