Chet Baker: het roerige leven van een jazzlegende

31 Flares 31 Flares ×

Het zou een aardige vraag in een pubquiz kunnen zijn: welke Amerikaanse jazzlegende overleed in 1988 na een val uit een Amsterdamse hotelkamer? Het antwoord is Chet Baker, één van de allerbekendste trompettisten uit de Amerikaanse (en internationale) jazzwereld. Wie was Baker en hoe kwam hij tot dit fatale einde?

Chet Baker: het roerige leven van een jazzlegende

Chet Baker, wiens echte naam Chesney Henry Baker Jr. luidde, werd in 1929 geboren in het plaatsje Yale in Oklahoma. Bakers ouders waren Ierse immigranten en muziek werd hem met de paplepel ingegeven: vader Chesney Sr. speelde gitaar en moeder Vera piano. Zoals vele bekende artiesten voor en na hem begon Baker zijn muzikale carrière als zanger in het plaatselijke kerkkoor. Zijn vader stimuleerde hem om trombone te gaan spelen, maar de kleinere trompet werd uiteindelijk het instrument waar Chet jr. voor koos. De zang liet hem echter niet los en tijdens zijn latere jaren zou hij regelmatig ook nummers zingen.

Net na de Tweede Wereldoorlog nam Chet Baker, op dat moment 16 jaar, dienst in het Amerikaanse leger, dat hem naar Berlijn uitzond en waar hij in het muziekkorps van het leger speelde. Hij bleef er niet lang en in 1948 vertrok hij naar Los Angeles, maar in 1950 ging hij voor een tweede keer zijn gelyk beproeven in het leger. Dit keer was San Francisco zijn bestemming, maar Baker had er meer aandacht voor de clubs in de stad waar de jazzmuziek werd gespeeld. Opnieuw verliet hij snel het leger: Chet Baker wilde zich als professioneel jazzmuzikant laten gelden.

Jazz, drugs en een rock ’n roll leven

Chet Baker

foto: Claudia Otten

Baker had veel talent en kwam al snel in aanraking met grote namen uit de jazzwereld. Saxofonist Charlie Parker vroeg hem mee op tournee in 1952 en de grote doorbraak kwam toen Baker in het kwartet van saxofonist Gerry Mulligan mocht spelen. Onder andere de hit ‘My funny Valentine’ werd door dit kwartet gemaakt en het nummer zou in zijn carrière altijd met Chet Baker worden geassocieerd. Mooie liedjes duren ook in de jazz niet altijd lang en het kwartet werd na een goed jaar opgeheven toen Mulligan wegens drugsbezit werd gearresteerd. Baker ging verder met een groep muzikanten onder de naam Chet Baker Quartet. Hij oogstte succes en mooie kritieken, niet alleen om zijn spel maar zeker ook vanwege zijn looks en ‘stijl’, waardoor hij door sommigen wel de James Dean van de jazz is genoemd. Een verwijzing naar zijn rebelse tijdgenoot. Als stijlicoon is hij zelfs anno 2015 nog populair.

Met de roem kwamen echter ook de nevenverschijnselen die het leven van topmuzikanten in de geschiedenis al zo vaak hebben geteisterd. Chet Baker raakte in de jaren ’50 verslaafd aan heroïne, niet ongewoon in de jazzwereld van die tijd, waar bijvoorbeeld ook Charlie Parker zwaar verslaafd was geraakt aan deze drug. Parker ging zwaar achteruit door zijn drugsgebruik, ondernam enkele zelfmoordpogingen en overleed in 1955, slechts drie jaar nadat hij Chet Baker had gevraagd om met hem op tournee te gaan.

Ook Chet Baker kon de heroïne de rest van zijn leven niet meer loslaten. In 1960 zat hij ruim een jaar in de gevangenis in Italië wegens drugsbezit en hij werd in deze jaren ook West-Duitsland uitgezet om dezelfde reden. In 1968 werd hij in elkaar geslagen, vermoedelijk door een conflict tijdens het kopen van drugs, al zou Baker zelf vertellen over een uit de hand gelopen poging tot beroving. Hij verloor zijn voortanden bij dit incident en moest hierdoor opnieuw zijn instrument leren te bespelen: zijn gebit en de spieren waarmee hij trompet speelde, hadden het behoorlijk zwaar te verduren gehad.

Val uit hotelraam

Chet Baker plaquette hotel Prins Hendrik (wikimedia commons)Chet Baker slaagde erin zijn carrière opnieuw op te pakken en verhuisde van het westen van de Verenigde Staten naar New York. Eind jaren zeventig vertrok hij naar Europa waar hij tot zijn dood nog vele albums zou opnemen. Het grote succes wat hij in eerdere jaren kreeg, bleef echter uit bij het grote publiek, hoewel critici deze periode uit zijn muzikale carrière vandaag de dag goed waarderen. Baker speelde kort voor zijn dood nog samen in een kwartet met de Nederlanders Hein van de Geyn (bassist) en drummer John Engels.

Chet Baker kwam uiteindelijk in Amsterdam aan zijn einde. Op 13 mei 1988 werd hij gevonden op de Amsterdamse Prins Hendrikkade, waar hij vanuit zijn hotelkamer naar beneden was gevallen. Cocaïne en heroïne werden op zijn hotelkamer gevonden en uit het sectieonderzoek bleek dat deze stoffen ook in het bloed van Chet Baker zaten. Er werden geen aanwijzingen van een ruzie of vechtpartij gevonden en alles wijst dan ook op een ongeluk. Het hotel Prins Hendrik, dat nog steeds bestaat, heeft een van zijn kamers omgedoopt tot ‘Chet Baker Room’ en een plaquette herinnert ook aan de dood van deze legendarische, maar tragische jazztrompettist.

Author: Kenny de Vilder

Share This Post On

Submit a Comment

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

31 Flares Twitter 5 Facebook 26 Email -- 31 Flares ×