Het Mercer-Williams House in Savannah, Georgia

0 Flares 0 Flares ×

In zijn eerste gastblog neemt onze nieuwe gastschrijver Peter Stam ons mee op een bezoek aan het Mercer-Williams House in de stad Savannah, Georgia. Het blijkt een huis waar het nodige over te vertellen valt, zowel in relatie tot de Amerikaanse geschiedenis als de filmcultuur. Lees mee met Peter en duik in een stukje geschiedenis van deze magische stad in Georgia!

Het Mercer-Williams House in Savannah, Georgia

Mercer-Williams

Savannah heeft iets magisch. Je kunt je simpelweg niet door deze stad haasten, want mijn hemel, wat is het hier mooi. Elke straat draai je je hoofd links en rechts, sta je stil om het op te zuigen, vast te leggen op je netvlies en je micro SD-kaart. We begeven ons richting River Street aan de Savannah River, het kloppende commerciële hart van de stad. Omdat ik een toerist ben, koop ik er een armbandje met de tekst ‘I love Savannah’, met een perzikje in plaats van een hartje, omdat dat de plaatselijke specialiteit is. Het is een kleinigheidje, maar ik word er blij van.

mercer-williams

Savannah, Georgia

Mercer-Williams

Hugh W. Mercer

We komen mooi op tijd aan bij het Mercer-Williams huis. De Mercer waar het huis naar vernoemd is, was een kolonel in het leger van de Verenigde Staten. Hij kwam weliswaar uit Virginia, maar toen hij hier in Savannah gelegerd was, ontmoette hij een lokaal meisje en trouwde met haar. In 1859 kocht hij dit stuk land in de stad en in 1860 gaf hij opdracht tot de bouw van het huis dat hier nu staat. De uitbraak van de Amerikaanse Burgeroorlog voorkwam echter dat het afgemaakt kon worden. John Berendt schreef in het boek Midnight in The Garden of Good and Evil (1994):

After the war, general Mercer was imprisoned and tried for the murder of two army deserters. He was eventuall acquitted… and released from jail a broken and very angry man.

Mercer verkocht het huis in 1865 en de kopers lieten het afmaken volgens de originele plannen, wat in 1868 werd voltooid. In 1960 werd het door de Historic Society Savannah gekocht en in 1968 nam James Arthur (‘Jim’) Williams het huis over. Zijn familie bezit het vandaag de dag nog steeds.

Jim Williams: Bewogen figuur uit Savannah

Het huis is vooral bekend door het boek van Berendt, waarin hij beschrijft hoe hij Williams leert kennen en deze op een gegeven moment zijn assistent neerschiet in dit huis. Er zijn vier rechtszaken nodig (om verschillende redenen, mistrial, hung jury etc.) om Jim Williams onschuldig te verklaren. Hij geniet niet lang van zijn onschuldige status, want enkele maanden later overlijdt hij in 1990 op 59-jarige leeftijd aan een hartaanval. Als ik het bovenstaande opschrijf tijdens de rondleiding, wordt me verteld dat om ‘verzekeringstechnische redenen’ geen aantekeningen gemaakt mogen worden in het huis.

Mercer-Williams

Het Mercer-Williams House

Williams was koper en verkoper van antieke voorwerpen en het huis staat dan ook vol met antiek. Schilderijen uit alle eeuwen vanaf de zeventiende, (wand)tapijten, kasten, kaarsenhouders en ander meubilair, veel bevindt zich nog in het huis. Alles is origineel op een set schilderijen na, die werden gebruikt in de verfilming van het eerder genoemde boek van Berendt, omdat de familie de originele set had verkocht. Williams zelf restaureerde ook veel kunst en was dusdanig perfectionistisch, dat hij de kleuren waarin hij de kamers verfde zelfs een eigen naam gaf.

Voor het uiterlijk van de stad Savannah heeft Jim Williams veel betekend. In de jaren zestig waarin de historische wijken nogal in verval waren, kocht hij verschillende panden op en liet ze opknappen. Zo heeft hij zo’n zestig huizen in Savannah van het verval gered. In de kamer van het Mercer-Williams huis waarin de moord plaatsvond, hopen de meesten in ons gezelschap meer te horen over het hoe en waarom van de schotenwisseling.  Meer dan het feit dat Williams de enige persoon in Georgia is geweest die vier keer voor één schijnbaar misdrijf naar de rechter moest, wordt er echter niet verteld. De assistent trok een pistool en Williams schoot hem uit zelfverdediging neer, daarmee is wat de gids betreft de kous af.

Savannah als filmlocatie: Forrest Gump

Midnight is niet de enige film die in Savannah is opgenomen. Door het warme klimaat, maar meer nog de uitstraling van de stad, was het in de jaren tachtig een populaire bestemming voor filmmakers. Dat had ook Jim Williams al door, hij noemde Monterey Square in het boek van Berendt zijn favoriete plein in Savannah. Een van de films die rond de tijd van de publicatie van Midnight werden geschoten, is Forrest Gump (1994). Het bankje waarop Tom Hanks tijdens een groot deel van de film op de bus wacht, stond namelijk bij Chippewa Square, twee parken verderop. Als het geen vaste stop op rondleidingen was, zou je het er niet aan af zien.

Mercer-Williams

Tom Hanks als Forrest Gump op het (fictieve) bankje op Chippewa Square

Een gids tijdens een segway tour zegt bij het bankje: I guarantee you that this is going to be the number one picture  you’ll be showing at home. De toeristen kijken hem verbaasd aan, omdat er niets te zien is. Het park ziet er anders uit en het belangrijkste verschil is dat het platform en bankje uit de film ontbreken omdat het filmrekwisiet was, dat tegenwoordig in het Savannah History Museum wordt getoond. Op de locatie zelf zie je een strookje aarde met afhankelijk van het seizoen wel of geen bloemen en een bordje dat dit Chippewa Square is. Geen bushalte dus, geen wonder dat Forrest zo lang moest wachten!

Glory

mercer-williamsEen andere film die deels in Savannah is opgenomen, en wel in en om het Mercer-Williams House, is Glory (1989). Matthew Broderick speelt hierin een officier die terugkeert in het huis van zijn vader, een voorname abolitionist in Massachussets. In een scene uit de film (van 0.12.30 tot 0.19.00) zien we duidelijk het schitterende glas-in-lood plafond van het Mercer-Williams huis en de rest van het interieur en later ook nog de herkenbare voorgevel van het pand. Als je het huis kent, kun je je niet meer voorstellen dat dit het negentiende-eeuwse Boston is, maar als het onbekend is, leg je de link niet met Savannah.

Uiteindelijk zouden het niet zozeer de films zijn die de stad een toeristische attractie zouden maken, maar Williams zelf, door het renoveren van vele huizen, en Berendt, met zijn boek vol bonte personages en uitnodigende verbeelding van Savannah.


peterstam_bioPeter Stam (1980) uit Groningen werkt als in- en verkoper van boeken en is verknocht aan de Verenigde Staten. Hij studeerde American Studies en reisde al meerdere keren door Amerika. De stad Savannah in de staat Georgia is in het bijzonder een locatie die hem goed bevallen is. Op zijn website www.87books.com schrijft Peter over literatuur, Amerika, het boekenvak en andere zaken.

Author: Gastschrijver

Share This Post On

Submit a Comment

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

0 Flares Twitter 0 Facebook 0 Email -- 0 Flares ×